Aceites esenciales

Los aceites esenciales han ganado bastante popularidad en los últimos años, si lees este artículo seguramente habrás escuchado algo acerca de sus beneficios y te gustaría saber más, por eso te traigo una completa guía acerca del origen de los aceites esenciales y para que se utilizan, así como una selección de los mejores en cuanto a calidad y precio.

¿Alguna vez te preguntaste por que las flores, las plantas y las cascaras de diferentes frutas suelen tener esos particulares aromas que resultan tan agradables? Como ya te podrás imaginar, estos aromas son fruto de lo que conocemos cómo aceites esenciales, aunque también se conocen como aceites etéreos, aceites volátiles y esencias. Estas sustancias que nuestros sentidos perciben como fragancias son compuestos químicos naturales fundamentales para el bienestar de flores, plantas y frutas. Pero no solo benefician a las flores y las plantas: tú y yo también podemos beneficiarnos de su impresionantes efectos en el cuerpo humano. Echa un vistazo a los aceites que uso en mi día a día y aprende un poco más de ellos! Espero que te gusten! 🙂

¿Qué son los aceites esenciales?

Los aceites esenciales están constantemente a nuestro alrededor: en el aroma de un pino, la cascara de un limón o el pétalo de una rosa. Algunas de las hierbas y especias más comunes en nuestra cocina son ricas en estos aceites, como por ejemplo el cilantro la albaca o el tomillo.

Es importante no confundir los aceites vegetales con los aceites esenciales, ya que son dos tipos de sustancias completamente distintas, si bien ambos tienen similitudes como que son sustancias solubles en grasa, tienen una consistencia similar y no se disuelven en agua; se diferencian en que los aceites vegetales están compuestos por ácidos grasos, mientras que los aceites esenciales están compuestos por sustancias volátiles. De igual forma se suelen presentar confusiones entre los aceites esenciales, esencias y aromas. En el caso de las esencias, son básicamente aceites esenciales, pero con una concentración de la planta menor. En el caso de los aromas son productos olorosos extraídos de la planta pero que han sido muy diluidos y por lo tanto no producen los mismos beneficios.

¿Cómo funcionan y para qué se usan?

La ciencia exacta del funcionamiento de los aceites esenciales es muy compleja, suelen ser volátiles y ligeros. Se caracterizan por ser insolubles en agua y solubles en alcohol, grasas, ceras, aceites vegetales y levemente en ácido aceitico. Los aceites contienen una elaborada mezcla de compuestos aromáticos como: alcoholes, cetonas, lactonas, ésteres, fenoles, terpenos y sesquiterpenos. Estos elementos combinados pueden producir cualidades terapéuticas únicas.

 

Al llegar las moléculas aromáticas a la cámara nasal desencadenan una serie de estímulos en el hipotálamo, la región del cerebro encargada del reconocimiento de olores y también de otras funciones primarias como la respiración, la temperatura, el deseo sexual y el apetito entre muchas otras.

El uso que se le suelen dar a los aceites esenciales es principalmente para la elaboración de perfumes, como anti plagas natural, para conservar alimentos y como remedios caseros. Además de sus deliciosos aromas, los aceites esenciales pueden tener un gran impacto terapéutico en nuestro bienestar mental, emocional y físico. Usados correctamente, estos aceites pueden traer grandes beneficios para la salud en las personas, con la ventaja de que al ser naturales no producen los efectos secundarios que algunos medicamentos pueden llegar a ocasionar.

 

¿Cuáles son algunos de los más utilizados?

Existen miles de compuestos de aceites esenciales que aportan una gran variedad de beneficios de diversa índole y dependiendo de su forma de administración, algunos ejemplos de los efectos que pueden causar son:

 

Menta: El aceite esencial de la menta es muy conocido y muy utilizado en productos de uso diario como pasta de dientes o enjuague bucal por su sensación refrescante.

Eucalipto: Favorece la respiración al tener acción antiséptica, se utiliza para resfriados y bronquitis, también beneficia en la limpieza y salud de la piel.

Lavanda: Uno de los más empleados para la aromaterapia, este aceite universal ayuda con todo tipo de dolencias, y también tiene beneficios calmantes y para la salud de la piel.

Limón: Este aceite se puede usar para calmar los nervios y aliviar dolores de cabeza. También causa amento de energía y ayuda a los procesos respiratorios, digestivos, de limpieza, etc

Albahaca: Aumenta la concentración, favorece los músculos y articulaciones, etc.

Cilantro: Antioxidante, favorece la digestión, la limpieza y la salud de la piel.

Pino: Junto a la agradable frescura de su aroma también hay grandes beneficios para aliviar dolencias tanto musculares como respiratorias.

Botecitos de aceites esenciales
La aromaterapia es una de las formas de beneficiarse de los aceites esenciales

¿Cómo se almacena el aceite esencial dentro de las plantas?

Como los seres humanos poseen órganos internos y estructuras que trabajan interconectadas, las plantas también poseen cierto tipo de estructuras y entre ellas se encuentran los aceites esenciales que son almacenados dentro de cada una. Dichos aceites se ubican en la superficie de las plantas o incluso en las estructuras secretoras internas localizadas dentro de la materia vegetal.

¿Alguna vez has tocado una planta y su aroma ha quedado impregnado en tu mano? Pues eso sucede ya que en muchas especies las estructuras secretoras se encuentran ubicadas en la parte externa y solo con rozarlas desprenden su aroma, en otras por el contrario éstas estructuras secretoras se alojan en la parte interna de la planta y para llegar a ellas se deben romper sus hojas o semillas. Para que puedas entender ambos casos  lo explicamos a detalle.

Tricomas glandulares o estructuras secretoras externas

Como explicamos anteriormente en este caso se pueden encontrar en la superficie de algunas plantas y se tiene la teoría de que las mismas son las responsables de producir aquellos aromas o productos responsables de atraer polinizadores o incluso disuadir plagas.  Estas estructuras secretoras internas son muy comunes dentro de la familia de las Lamiáceas o Labiatae entre las cuales se pueden encontrar hasta 254 géneros y la capacidad de producción y almacenamiento de aceites esenciales varían entre una especie y otra.

Dentro de las plantas se dan a lugar varias reacciones enzimáticas que sintetizan estos aceites y algunas de las plantas que poseen estructuras secretoras externas son el orégano, mejorana, lavanda, albahaca, romero, hierbabuena, melisa y más.

Conductos secretores internos

Bien sea por la separación de las paredes celulares o por la desintegración de células, dentro de las plantas se forman cavidades o conductos secretores que no son más que grandes espacios intercelulares de forma esférica donde se almacenan los aceites esenciales, sin embargo también pueden ser de forma alargada como los encontrados en especies como la familia de las Astearaceae con más de 23.500 especies.

Esencia para mejorar el olor
También puedes usarlos para aromatizar tu casa

 

¿Cuál es el papel de estos aceites dentro de las plantas?

Los aceites esenciales han sido considerados desde hace muchos años como la quintaesencia, esto viene de la creencia aristotélica de que la materia se compone de cuatro elementos que son el agua, el aire, el fuego y la tierra. El aceite esencial entonces pasó a catalogarse como la quintaesencia y se consideraba la vida o el espíritu de la planta, mismo que podía ser removido mediante destilación o evaporación.

Hoy en día se sabe de sobra que los aceites esenciales son compuestos de naturaleza física y que se han desarrollado como resultado de complejos procesos internos de las plantas, sin embargo mientras los mismos permanecen en estas estructuras secretoras internas o externas van cambiando constantemente su composición química y están ahí por varias razones como por ejemplo ayudar a que las plantas se adapten a un entorno que se encuentra en constante cambio, sin embargo después de mucho tiempo varias investigaciones han revelado que estos aceites poseen múltiples propósitos cuando se encuentran dentro de las plantas y te hablaremos de 4 de ellos:

Por su naturaleza antibacterial y antifúngica en la protección de las plantas

Tanto las resinas como las combinaciones complejas de terpenos son liberadas por muchos árboles y plantas para protegerlos de microbios, hongos y baterías en su exposición a un ecosistema lleno de organismos que amenazan su supervivencia, pues se ha descubierto recientemente que algunos aceites esenciales son liberados por plantas para actuar como un fuerte antimicrobiano y además como un potente protector contra los herbívoros, garantizando la supervivencia de la misma.

Para desempeñar un rol dentro de la alelopatía

Antes que nada la alelopatía es una clase competencia planta a planta que se produce cuando una de ellas libera sustancias químicas para evitar que otro tipo de vegetación crezca dentro de su zona. Estas plantas generan productos químicos tales como terpenos que disuaden de alguna manera el crecimiento de otras especies competitivas en su entorno y estos productos químicos se llaman aleloquímicos.

Para atraer agentes polinizadores y dispersantes

Y este es un punto clave de la supervivencia de las especies ya que los insectos llevan más de 200 millones de años polinizando las flores puesto que como los humanos algunos de ellos se sienten atraídos por las plantas. Pues numerosos estudios han revelado que esto ocurre por tres posibles razones que son el color, su estructura física y sobre todo el aroma. Son muchos los insectos que son atraídos por el aroma de las flores siendo los principales, mariposas, abejas y escarabajos cumpliendo al mismo tiempo la labor de la polinización tan esencial para la vida misma.

Para actuar como defensa ante plagas, insectos y otros animales

Porque al igual que los seres humanos, las plantas necesitan una protección o un arma secreta ante muchos de los depredadores de la naturaleza, es por eso que las mismas usan compuestos como terpenos para que insectos y otros animales se alejen.

¿Alguna vez escuchaste que las cáscaras de cítricos espantan a las moscas o que muy pocos insectos se acercan a las plantas de menta? Pues se debe a la presencia de linalol que aporta una resistencia en contra de muchos insectos, de hecho existen procesos verdaderamente fascinantes como por ejemplo el de los abetos de Douglas que segregan una mezcla de aceites volátiles para alejar a las tortuguillas de la picea y cada año su composición varía para disminuir la capacidad de inmunidad que van desarrollando estos gusanos.

Aceite esencial para aromaterapia
Con tan solo unas gotitas ya notarás su efecto 🙂

¿Cómo elegir el aceite esencial adecuado?

Como sucede con casi todos los productos comercializados en el mercado, las compañías encargadas de distribuir y vender aceites esenciales afirman muchas veces que su producto es totalmente puro o que posee grado médico, sin embargo esta es una industria muy amplia y sin reglamentación, es por eso que la composición de estos productos puede variar.

Lo importante es conocer qué componentes o cuáles son los requisitos que un aceite esencial debe cumplir para ser considerado de alta calidad, y para que puedas identificarlos te daremos algunos consejos sencillos:

Ten en cuenta la reputación

Muchas personas piensan que esto no tiene nada que ver con el producto final, pero debes recordar que para que una marca goce de reputación debe tener un historial de clientes satisfechos que la recomienden, es por eso que si una marca de aceites esenciales es reconocida por sus productos, probablemente ofrezca los de mejor calidad.

Evita los aceites diluidos

Los aceites de alta calidad son aquellos que usan compuestos puros que son extraídos de las plantas mediante destilación o prensado mecánico en frío, es por eso que debes evitar aquellos que en su etiqueta indican que han sido diluidos en fragancias, productos químicos o en aceites, estos son considerados de calidad inferior.

Confirma su pureza

Muchos aceites en el mercado usan términos como “Aceite esencial de caléndula” sin embargo para que estos aceites sean considerados puros deben poseer además su nombre botánico. Asegúrate que el producto que estás adquiriendo sea puro y contenga solo compuestos de las plantas, es decir, que no posea aditivos o aceites sintéticos.

Calidad ante todo

Un aceite esencial verdadero o de calidad es aquel que ha sido obtenido de las plantas mediante procesos como extracción mecánica en frío o destilación que es lo más común, es decir, que han sido modificados en el grado más mínimo durante su extracción así que asegúrate que el que adquieras sea libre de químicos.

¿Quieres saber más sobre estos maravillosos aceites?

Aquí te dejamos un referencia a wikipedia donde podrás encontrar mucha más información 🙂

Resumen
Aceites esenciales
Título
Aceites esenciales
Descripción
Los aceites esenciales no solo benefician a las flores y las plantas: tú y yo también podemos beneficiarnos de su impresionantes efectos en el cuerpo humano. Echa un vistazo a los aceites que uso en mi día a día y aprende un poco más de ellos!
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